Qual é o tamanho do maior terremoto possível?

Uma falha dip-slip normal mostrando o plano de falha ou a área de uma falha que se rompe para causar um terremoto.

Mas também há limites para o comprimento de um segmento de falha que pode quebrar. Mesmo as falhas da zona de subducção não quebram de uma só vez, disse Bohon. Normalmente, algo atrapalha – um monte submarino (uma montanha submarina), talvez, ou uma mudança no tipo de rocha ou na geometria da rocha que torna um segmento de uma falha mais resistente ao estresse do que seu vizinho. 

Outro fator que contribui para a magnitude do terremoto é o quanto a falha se move, ou desliza, disse Houston. Como regra, áreas menores de falha de ruptura escorregam menos do que áreas maiores. Assim, enquanto um terremoto de magnitude 5 pode deslizar alguns centímetros uma distância que provavelmente não quebrará o solo acima um terremoto de magnitude 9 pode deslizar 66 pés (cerca de 20 metros) ou mais. O terremoto do Chile de 1960 na verdade aumentou a área do país por causa da extensão do solo, Sergio Barrientos, sismólogo da Universidade do Chile que viveu o terremoto, .

 

Entendendo a magnitude 

A escala de magnitude do terremoto pode inadvertidamente obscurecer a diferença entre terremotos muito grandes. A escala não é linear, mas logarítmica: para cada unidade que sobe, o movimento do solo aumenta 10 vezes e a energia liberada sobe 32 vezes. Bohon gosta de usar a metáfora de quebrar um pacote de espaguete. Se quebrar um fio de espaguete é o equivalente a um terremoto de magnitude 5, você teria que quebrar 32 fios para liberar a energia de um terremoto de magnitude 6. Nesta escala de espaguete, uma magnitude 7 é como 1.024 fios quebrando, uma magnitude 8 é como 32.768 fios e uma magnitude 9 é como 1.048.576 fios.

Como mostra este exemplo, a diferença entre um terremoto de magnitude 8 e um de magnitude 9, em termos de energia liberada, é muito maior do que a diferença entre um terremoto de magnitude 5 e um de magnitude 6. Portanto, aumentar a magnitude de um terremoto de 9,5 para 9,6 leva muito mais tempo para quebrar uma falha de área do que ir entre uma magnitude de 5,5 e 5,6. 

Devido à incerteza nas medições, ainda há debate científico sobre se o terremoto chileno de 1960 foi exatamente de magnitude 9,5, disse Houston. Mas, para enfatizar as enormes diferenças no tamanho de números aparentemente pequenos neste extremo da escala de magnitude, um terremoto de magnitude 9,5 é mais de duas vezes mais forte que o próximo maior terremoto já registrado, uma magnitude 9,2 que atingiu o Alasca. Prince William Sound em 1964, disse Houston. 

Existem, é claro, catástrofes planetárias que teoricamente poderiam levar a terremotos muito mais massivos: uma colisão com um , por exemplo. (Alguns cientistas acreditam que o impacto do asteróide no final do Cretáceo que matou os dinossauros não-aviários há 66 milhões de anos, embora seja complicado identificar o tamanho.) Em escalas de tempo de bilhões de anos, a Terra certamente poderia presenciar tal desastre, disse Houston. Mas as chances de algo maior do que meados de 9 em magnitude dentro de uma vida humana são muito baixas, disse ela. O maior terremoto antigo estimado com base em evidências geológicas também ocorreu no Chile, há aproximadamente 3.800 anos, e , de acordo com pesquisas de 2022. 

E o tamanho nem sempre é o fator mais importante em quão mortal é um terremoto, pelo menos não para os humanos, disse Bohon. Terremotos menores causaram muitas, muitas mortes, apenas por atingir regiões populosas e áreas com prédios propensos a desabar. Enquanto o terremoto de magnitude 9,5 no Chile matou cerca de 2.000 pessoas, acredita-se que um terremoto de magnitude 8 tenha matado cerca de 830.000 pessoas em Shaanxi, China, em 1556. Em 2005, um terremoto de magnitude 7,6 matou cerca de 79.000 pessoas na Caxemira, e em 2010, um terremoto de magnitude 7,0 matou aproximadamente 220.000 pessoas no Haiti. Mesmo o terremoto de Northridge em 1994, um mero terremoto de magnitude 6,7 que ocorreu em uma falha que ninguém havia notado antes, matou 57 pessoas, feriu milhares e causou bilhões de dólares em danos porque afetou Los Angeles. 

“Tantas falhas potenciais podem causar terremotos prejudiciais”, disse Bohon. “Mas as pessoas só pensam no grande.” 

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